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Página 2: Las coordenadas geográficas

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Las coordenadas geográficas

Imagina a los grandes navegantes de antaño: Marco Polo, Américo Vespucio, Colón y muchos otros.  ¿Como se las arreglaban para navegar sin perderse en el ancho mar?

En su época ya se habían hecho grandes descubrimientos como la brújula, inventada por los chinos aproximadamente en el siglo IX; o el astrolabio, que ya se conocía en el siglo II a.C., y no se sabe que civilización lo invento.  Gracias a este tipo de instrumentos, era posible conocer la posición del observador con respecto a las estrellas, de esta manera tenían un punto de referencia para ubicarse y saber que tan lejos se encontraban de casa, o que ruta debían escoger para volver a ella.

Con el paso del tiempo, y el avance de la ciencia, se han establecido una serie de coordenadas que nos permiten saber con certeza el punto de la superficie terrestre en que nos encontramos, estas son conocidas como coordenadas geográficas.  Aquí te explicamos todo lo que necesitas saber sobre ellas:

Las coordenadas geográficas son un conjunto de líneas imaginarias dibujadas sobre la superficie terrestre.  Estas líneas pueden ser de dos tipos: paralelos o meridianos.

Paralelos

Imagina el eje de rotación de la tierra.  Los paralelos son circunferencias perpendiculares a este eje, que cortan la superficie terrestre de forma horizontal.  Entre todos los paralelos que se puedan formar, que son infinitos, se destacan cinco que gozan de características especiales:

  • El Ecuador.  Es el paralelo más grande, pasa por la mitad de la superficie terrestre dividiendo esta en dos hemisferios, hemisferio norte y hemisferio sur.
  • Trópicos.  Estos paralelos delimitan las zonas de la superficie terrestre que reciben los rayos del sol de forma perpendicular (de frente), al menos una vez al año.  En el hemisferio norte está el Trópico de Cáncer, mientras que en el hemisferio sur tenemos el Trópico de Capricornio. Las regiones comprendidas entre estos dos paralelos son conocidas como zonas tropicales.
  • Círculos polares.  Estos paralelos delimitan las zonas de la superficie terrestre en las cuales el sol se oculta completamente por lo menos un día completo al año.  En el hemisferio norte está el Círculo polar ártico, y en el hemisferio sur el Círculo polar antártico.

Meridianos

A través de la creación de los paralelos se ha dividido la superficie de la tierra con líneas imaginarias horizontales.  Los meridianos son semicírculos (mitades de circunferencia) dispuestos de forma vertical sobre la superficie terrestre.  Como podrás imaginar también existen una cantidad infinita, destacamos uno en particular que más adelante será tomado como referencia en las coordenadas geográficas:

  • Meridiano de Greenwich.  Este meridiano fue tomado como referencia en una conferencia internacional celebrada en Washington en 1884.  Debe su nombre al observatorio de la localidad inglesa Greenwich, por la que atraviesa.

En la siguiente imagen puedes observar la posición de estos paralelos y meridianos en la superficie terrestre:

Principales paralelos y meridianos.

El sistema de coordenadas geográficas está basado en dos medidas angulares que llamaremos latitud y longitud.

Latitud

La latitud de un punto es la medida del ángulo formado entre el paralelo del ecuador, el centro de la tierra y dicho punto de la superficie terrestre.  Observa que la latitud se mide de 0 a 90 grados.  Cuando el punto se encuentra ubicado en el hemisferio norte, se dice latitud norte, de lo contrario se dice latitud sur.

Longitud

La longitud de un punto mide cuántos grados hay de separación entre el meridiano de referencia, el de Greenwich, y el meridiano en el que se encuentra dicho punto.  Observa que la longitud se mide de 0 a 180 grados.  Cuando el punto está al occidente de Greenwich se dice longitud Oeste, cuando está al oriente se dice longitud Este.

A través de este par de coordenadas, la latitud y la longitud, podemos establecer la posición de cualquier punto de la superficie terrestre.  Estas coordenadas son usadas por el sistema de posicionamiento global, mejor conocido como GPS, que es usado en aeronáutica y navegación.  Cuando usas la ubicación en tu teléfono móvil también estas usando las coordenadas geográficas.

En el siguiente interactivo puedes practicar.

Haz clic sostenido en el punto R para desplazarlo a través de la superficie de la esfera, que representa la tierra. 

También puedes rotar la vista arrastrando cualquier otro punto de la pantalla.  Haciendo click con la tecla Shift presionada, puedes mover el espacio a tu gusto.


Prueba ubicando las coordenadas de las siguientes ciudades:

Nueva York: latitud: 40º 42’ 46’’ N, longitud: 74º 0’ 21’’ O.
Rio de Janeiro: latitud: 22º 54’ 24’’ S, longitud: 43º 10’ 22’’ O.
París: 48º 51’ 23’’ N, longitud: 2º 21’ 7’’ E.
Roma: latitud: 41º 54’ 10’’ N, longitud: 12º 29’ 46’’ E.
Johannesburgo: latitud: 26º 12’ 14’’ S, longitud: 28º 2’ 50’’ E.
Pekín: latitud: 39º 54’ 15’’ N, longitud: 116º 24’ 26’’ E.
Melbourne: latitud: 37º 48’ 51’’ S, longitud: 144º 57’ 47’’ E.
Hawái: latitud: 19º 53’ 48’’ N, longitud: 155º 34’ 58’’ O. 

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